Nuevo lémur: pies grandes, lengua larga y del tamaño de una ardilla

12/13/2010

Se muestra de manera exclusiva una nueva especie de primate de Madagascar en el programa de la BBC Década de Descubrimientos

Washington, DC / Londres – Una especie de lémur de orejas ahorquilladas que se cree ser nuevo para la ciencia fue descubierto en los bosques secos de Madagascar. El lémur será presentado por primera vez en el programa especial de la BBC: "Década de Descubrimientos" este martes, anunciaron hoy Conservación Internacional y la Unidad de Historia Natural de la BBC. Existen actualmente cuatro especies del género Phaner y esta pasaría a ser la quinta.

El Dr. Russ Mittermeier, un experto en primates mundialmente reconocido y Presidente de Conservación Internacional, detectó al animal por primera vez en 1995 durante una expedición a Daraina, un área protegida al noreste de Madagascar. "Yo fui a esa área por primera vez para ver al espectacular sifaka de Tattersal (Propithecus tattersalli), una especie diurna grande que sólo había sido descrita desde 1988. Me sorprendió ver a todos los lémures de orejas ahorquilladas que había allí, ya que aun no se había registrado este animal en esa región. Inmediatamente supe que era probablemente una especie nueva para la ciencia, pero no tuve tiempo de darle seguimiento sino hasta ahora", dijo.

En octubre de este año, Mittermeier encabezó una expedición de científicos, incluyendo al genetista Ed Louis del Zoológico de Omaha, y a un equipo cinematográfico de la Unidad de Historia Natural de la BBC, a esa misma área donde lograron rastrear al lémur de orejas ahorquilladas.

El equipo partió justo después del anochecer que es cuando los Phaner se hacen oír más y escucharon a uno chillando cerca del campamento en la cima de un árbol. El Phaner fue difícil de capturar ya que se movía muy rápidamente entre las copas de los árboles, por lo que el equipo corrió por el denso bosque siguiendo los chillidos. Eventualmente lograron dar un vistazo al animal a la luz de la antorcha pero tuvieron que esperar hasta que se moviera a un área al descubierto para poder obtener las medidas (es del tamaño aproximado de una ardilla), y muestras de sangre para análisis genéticos para confirmar que de hecho se tratara de una nueva especie. También se le colocó un microchip por debajo de la piel para efectos de identificación y monitoreo. Luego de eso fue devuelto a su hogar en el bosque.

"Este es otro descubrimiento extraordinario de la isla de Madagascar, el punto activo de biodiversidad de mayor prioridad en el mundo y uno de los lugares más extraordinarios de nuestro planeta", dijo Mittermeier. "Es particularmente sorprendente que continuemos encontrando nuevas especies de lémures y muchas otras plantas y animales en este país tan fuertemente impactado que ya ha perdido el 90% ó más de su vegetación original".

Ya que tiene un campo muy restringido, es probable que resulte que ésta sea una especie amenazada o críticamente amenazada, aun cuando no ha sido formalmente descrita todavía.

Al igual que las otras cuatro especies del género Phaner, esta especie potencialmente nueva tiene:

  • Una línea negra en forma de Y que comienza por encima de cada ojo y se une en una sola línea en la parte superior de la cabeza, creando una horquilla que les da a estos animales su nombre común
  • Manos y pies grandes para agarrarse de los árboles
  • Un chillido nocturno fuerte y agudo que fue lo que ayudó al equipo a encontrarlo
  • Un comportamiento de inclinación de cabeza poco común que se muestra a la luz de la linterna en la noche y es único de esta especie
  • Una dieta consistente de una alta proporción de goma exudada por los árboles y néctar de flores
  • Una lengua larga para chupar el néctar e incisivos reclinados que forman un peine especializado como herramienta de raspado para morder la corteza.

 

"Esta quinta especie tiene un patrón de colores algo diferente, pero las diferencias principales con respecto a las otras cuatro probablemente serán genéticas", dijo Mittermeier. Desde que se filmó el descubrimiento, Louis y su equipo han estado realizando análisis genéticos para confirmar que esta sea, de hecho, una nueva especie. Mittermeier y Louis desearían que esta nueva especie fuese nombrada en honor a la organización conservacionista no gubernamental Fanamby (palabra malgache que significa "el reto") la cual ha sido calve en la protección del bosque de Daraina, donde se descubrió al lémur.

En la última década, se han descubierto 63 especies nuevas de primates, incluyendo 42 especies de lémures, alrededor del mundo. Louis ha sido responsable por una gran parte de los nuevos descubrimientos de lémures. Dos lémures fueron nombrados en honor a Mittermeier, quien ha estudiado primates por más de 40 años. Éstos también se muestran en el programa:

  • un diminuto lémur ratón descubierto en 2006, llamado Microcebus mittermeieri
  • un lémur deportivo descubierto en 2008, llamado Lepilémur mittermeieri

 

Madagascar es el único país donde se encuentran los lémures. Ellos habitan en los bosques y se encuentran bajo serio peligro de extinción. Ya que casi todos los bosques de Madagascar han sido destruidos, existe un sentido real de urgencia para encontrar y catalogar a los lémures que quedan, pero aun más importante, para salvar sus hábitats, que son fuente de alimentos e ingresos para las personas.

"La protección de los bosques naturales restantes de Madagascar debe considerarse como una de las prioridades conservacionistas más altas del mundo", dijo Mittermeier. "Estos bosques son hogar de una increíble variedad de especies que son un verdadero patrimonio global, y también suministran un variedad incalculable de beneficios a las comunidades locales en forma de agua limpia, alimentos y fibras, y otros servicios de ecosistemas".


Más antecedentes

Los lémures se encuentran únicamente en la isla de Madagascar. Existen poco más de 100 especies de lémur con más de 40 de ellas descubiertas en la última década. Algunos científicos creen que cruzaron el mar por casualidad en balsas de vegetación que son ocasionalmente arrastradas por los ríos.

Los lémures luego evolucionaron en aislamiento de otros primates como los monos, los cuales evolucionaros después. También, ellos evolucionaron debido a la falta de predadores pero, principalmente para llenar muchos nichos (papeles o funciones que cumple una especie en el ecosistema) disponibles debido a la ausencia de ungulados — por ejemplo, caballos, cebras o antílopes — perezosos, pájaros carpinteros y ciertos monos en Madagascar.

Los lémures llevan e l nombre de los lémures (fantasmas o espíritus) de la mitología romana debido a sus chillidos fantasmales, ojos reflectores y hábitos nocturnos comunes. Uno de los motivos por los que se han descrito más nuevas especies de lémures recientemente es que los científicos se dan cuenta de que animales que a simple vista pueden parecer similares son de hecho muy diferentes unos de otros.

El lémur ratón es un buen ejemplo de estas especies "crípticas" — en 1994 habían solamente 2 especies nombradas de lémur ratón, pero ahora hay hasta 18 especies diferentes. Cada una de ellas tiene pelaje o tamaño ligeramente diferentes, pero algunas parecen casi idénticas, por lo menos a simple vista.

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EDITORES: Fotografías del nuevo lémur

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Notas para los editores:

Conservación Internacional (CI): Apoyándose en una sólida fundación científica, de asociación y de demostraciones de campo, CI faculta a las sociedades para cuidar a la naturaleza y a nuestra biodiversidad global de una manera responsable y sustentable para el bienestar de la humanidad. Con sede en Washington, D.C., CI trabaja en más de 40 países en cuatro continentes. Para más información, visite www.conservation.org/cbd

"Década de Descubrimientos" : En la última década los científicos y exploradores han descubierto un sorprendente cuarto de millón de especies nuevas, "Década de Descubrimientos" es un programa celebratorio especial presentado por Chris Packham quien escoge a sus 10 favoritos personales de entre los descubrimientos más extraordinarios de los últimos diez años. El programa fue filmado alrededor del mundo y también muestra la especiación en proceso con dos salamanquesas en Indonesia, el mono menos común de África, y el número uno en la lista del presentador Chris Packham — el perezoso pigmeo de tres uñas, en las afueras de Panamá, filmado nadando por primera vez.

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